Biocombustibles entran en la demanda

Por SUSAN MORAN

BARACK OBAMA no es un agricultor, pero él cree en biodiesel y los votos de los agricultores que producen soja y otros cultivos para ello. El senador Obama, demócrata de Illinois, habló el mes pasado en un evento para celebrar los planes para una nueva planta de biodiesel en El Cairo, Illinois. Su presencia era un endoso de bienvenida para una industria en ciernes.

Nilo Ramsbottom, del Grupo de Energía Renovable en Ralston, Iowa.

El día en que el señor Obama se unió al Grupo de Energía Renovable en anunciar que construiría una refinería de 60 millones de galones al año, la compañía dijo que había ganado $ 100 millones en la financiación, la mayor inversión de capital en los biocombustibles hasta el momento. La infusión de vino de la división americana de Bunge Ltd. , un importante procesador de alimentos; dos fondos de capital de riesgo controlados por Natural Gas Partners de Irving, Tex .; y ED & F Man Holdings Ltd., un cargador mundial de granos.

La inversión de relieve cómo la industria del biodiesel es la mayoría de edad como la demanda de combustibles renovables aumenta. Los negocios van desde los productores de soja en el Medio Oeste en busca de nuevos mercados a la costa de nueva creación con una misión ambiental. Ambos campos están atrayendo un flujo de dinero de los capitalistas de riesgo y empresas por igual.

Tradicionalmente, los productores de soja dominaban el negocio de biodiesel, pero últimamente una gama más amplia de los empresarios se unen a la manada, creando una curiosa convergencia de los ambientalistas, agricultores y banqueros de inversión. El crecimiento en el último año ha sido "fenomenal, casi aterrador", dijo Joe Jobe, director ejecutivo de la Junta Nacional de Biodiesel, una asociación comercial.

Pero la capacidad de los empresarios para tener éxito en el largo plazo dependerá mucho más de hectáreas de cultivos ricos en petróleo o en los bolsillos profundos, actores de la industria y analistas dicen.

"No necesariamente tiene que ser un jugador nacional, pero que necesita para optimizar la distribución dentro de su región", dijo el Sr. Jobe.

Y lo que necesita para hacer biocombustible comercial de alta calidad al tiempo que promete una calidad consistente a sus clientes, agregó.

"Algunas personas dicen que nadie puede hacer biodiesel si puede hacer un pastel", dijo Jobe. "¿Alguna vez has hecho un pastel que implica metanol, hidróxido de sodio y otras sustancias químicas que podrían provocar incendios?"

Acerca de 76 plantas de biodiesel comerciales están en producción hoy en día, frente a los 22 en el 2004. El promedio de negocios opera una planta que produce 30 millones de galones al año de combustible y cuesta hasta $ 20 millones para construir. Algunas compañías están planeando refinerías capaces de elaboración de la cerveza hasta 100 millones de galones al año.

La producción nacional de combustible se triplicó el año pasado más de 2.004 mil a 75 millones de galones. La Junta estima que la producción se duplicará este año, pero el Sr. Jobe estima que el número podría llegar a tanto como, si no más, de 250 millones de galones por fin de año.

Eso sigue siendo una gota en el océano comparado con los cerca de 140 millones de galones de gasolina de Estados Unidos consume cada año. También palidece en comparación con etanol. El año pasado, el mercado mundial para los biocombustibles totalizó $ 15,7 mil millones en ventas, de los cuales sólo $ 1600 millones procedían de biodiesel. Ese número podría aumentar a $ 7,1 mil millones en 2015, dice Clean Edge, una compañía de investigación en Portland, Ore. Pero biodiesel tiene un atractivo inmediato ya que no requiere la modificación de un motor diesel. También requiere mucho menos de los combustibles fósiles para hacer que, por ejemplo, el etanol a base de maíz.

El biodiesel procede de soja, de palma o aceite de semilla de plantas como la colza y mostaza, así como a partir de grasas animales. El aceite de maíz también se puede extraer para el combustible. Algunas empresas de nueva creación y científicos universitarios están probando las algas, que es atractivo porque no sería echar mano de reserva de materia prima de la nación.

Por lo general mezclado con diesel convencional, el biodiesel quema más limpia y libera menos contaminantes, incluyendo monóxido de carbono y partículas. Hay varios factores que están impulsando el crecimiento, incluyendo un fallo federal sobre diesel de bajo azufre, los mandatos estatales a los combustibles renovables y la preocupación por el cambio climático y la dependencia del petróleo extranjero.

Pero los incentivos más fuertes son los altos precios del petróleo y los créditos fiscales federales. "Si uno de los dos caen, el crecimiento de la industria de dilatar, pero sobreviviría", dijo Eric Bowen, un abogado que ayudó a fundar San Francisco Biodiesel, que planea construir refinerías en base a grasas animales fundidas y aceite vegetal reciclado de los restaurantes. "Pero si se apartan tanto, la industria de biodiesel estaría en serios problemas."

El crédito fiscal especial federal, destinado a frenar la contaminación, ofrece a los productores y distribuidores de agrodiésel, que viene de los aceites virgen de los cultivos y las grasas animales, $ 1 por cada galón de biodiesel que se mezclan con el diesel normal. Esto significa que incluso los productores que mezclar sus 100 por ciento biodiesel puro con sólo 1 por ciento del combustible a base de petróleo pueden obtener el crédito.

La mayor parte del biodiesel que se vende en los Estados Unidos es una mezcla de 20 por ciento de biodiesel puro y el 80 por ciento de combustible diesel convencional, llamada B20.

Hasta el momento, la demanda comercial ha superado la oferta. Energías Renovables planea producir 460 millones de galones de varias de sus plantas. La compañía se separó de una cooperativa de agricultores de soja llamado Centro Oeste, que construyó su primera planta de biodiesel en Ralston, Iowa, en 1996. Nilo Ramsbottom, el presidente de Energía Renovable, dijo que esperaba que las ventas para llegar a $ 740 millones en 2010, un aumento de 116 millones dólares el año pasado.
Sin la formación de alianzas y no la gestión del riesgo entre las materias primas energéticas y agrícolas, muchas start-ups vacilarán, algunos expertos de la industria afirman.

"Las plantas van por todas partes", dijo Gene Gebolys, fundador de World Energy Alternatives en Chelsea, Massachusetts. "Pero las plantas individuales debe ser parte de una red en la que los productos pueden llegar a los mejores mercados". La compañía espera superar $ 100 millones en ventas este año a partir de la producción de biodiesel a partir de soja, canola y grasa animal.

El primer negocio de biodiesel para recibir financiamiento de capital de riesgo fue Seattle Biodiesel, que recientemente cambió su nombre por el de Imperium Renewables. Desde la primavera del año pasado, tres empresas han invertido $ 10 millones en la compañía: enésima potencia de San Francisco; Technology Partners en Palo Alto, Calif .; y Vulcan de Capital, dirigido por Paul G. Allen, cofundador de Microsoft .

Seattle refinería de Imperium produce cinco millones de galones al año, y la compañía está construyendo una refinería en Grays Harbor, Washington., Capaz de producir 100 millones de galones al año. Imperium ahora compra el aceite de soja desde el Medio Oeste, un negocio costoso. Pero está buscando fuentes de cultivos cerca de casa.

Otra empresa de biocombustibles, Greenshift Corporación , con sede en Nueva York, anunció en junio que había recibido $ 22 millones de Cornell Capital Partners por su división GS agrocombustibles, principalmente para construir una planta que producirá 45 millones de galones de combustible al año.

Los procesadores de alimentos importantes como Cargill y Archer Daniels Midland Company están invirtiendo fuertemente en los biocombustibles. En el frente de la energía, Chevron y BP están invirtiendo millones en la producción o elaboración de biocombustibles.

Las pequeñas empresas tendrán que contar con grandes jugadores. Como el Sr. Gebolys de Energía Mundial dice de la empresa de biodiesel: "Todavía es divertido, es fresco, que es dinámico y es global. Y se llega a hacer una contribución ".


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