Biobränslen kommer i efterfrågan

Av Susan MORAN

BARACK OBAMA är inte en bonde, men han tror på biodiesel och röster jordbrukare som producerar sojabönor och andra grödor för det. Senator Obama, demokrat från Illinois, talade förra månaden på ett evenemang för att fira planer för en ny biodieselanläggning i Kairo, Ill. Hans närvaro var en välkommen stöd för en spirande industri.

Nile Ramsbottom av Energy Group Renewable i Ralston, Iowa.

Samma dag som Obama anslöt sig till Energy Group Renewable att tillkännage att det skulle bygga en 60-miljoner-gallon om året raffinaderi, sade företaget att det hade samlat 100 miljoner dollar i finansiering, den största kapitalinvestering i biobränslen hittills. Infusions kom från den amerikanska uppdelningen av Bunge Ltd , en stor matberedare; två riskkapitalfonder som kontrolleras av naturgas Partners Irving, Tex .; och ED & F Man Holdings Ltd., en global avlastare av korn.

Investeringen stryker hur biodieselindustrin kommer av ålder som efterfrågan på förnybara bränslen ökar. Verksamheterna sträcker sig från sojabönor jordbrukare i Mellanvästern söker nya marknader för kust nyetableringar med ett miljöuppdrag. Båda lägren är att locka ett flöde av pengar från riskkapitalister och företag lika.

Traditionellt, dominerade sojabönor jordbrukare biodiesel verksamheten, men på senare tid ett bredare utbud av företagare är att gå förpackningen, vilket skapar en märklig konvergens av miljöaktivister, bönder och investmentbanker. Tillväxten under det senaste året har varit "fenomenalt, nästan skrämmande", säger Joe Jobe, vd för National Biodiesel Board, en branschorganisation.

Men förmåga entreprenörer att lyckas på lång sikt kommer att bero på mycket mer än hektar oljerika grödor eller djupa fickor, branschaktörer och analytiker säga.

"Du behöver inte nödvändigtvis vara en nationell aktör, men du behöver för att optimera fördelningen inom din region", säger Mr Jobe.

Och du behöver för att göra högkvalitativa kommersiella biobränsle samtidigt lovande jämn kvalitet till dina kunder, tillade han.

"Vissa människor säger vem som helst kan göra biodiesel om han kan baka en tårta", sa Mr Jobe. "Har du någonsin bakat en tårta som omfattar metanol, natriumhydroxid och andra kemikalier som kan starta bränder?"

Omkring 76 kommersiella biodieselanläggningar är i produktion idag, upp från 22 i 2004. Den genomsnittliga företag driver en anläggning som ger 30 miljoner liter per år av bränsle och kostar upp till $ 20 miljoner att bygga. Vissa företag planerar raffinaderier kan brygg upp till 100 miljoner liter per år.

Rikstäckande produktion av bränslet tredubblades i fjol över 2004 till 75.000.000 liter. Styrelsen bedömer att produktionen kommer att fördubblas i år, men Mr Jobe uppskattar att antalet kan uppgå till så mycket som, om inte mer, än 250 miljoner liter vid årets slut.

Det är fortfarande en droppe i havet jämfört med de nästan 140 miljarder liter bensin i USA förbrukar varje år. Det pales också i jämförelse med etanol. Förra året, den globala marknaden biodrivmedel uppgick $ 15700000000 i försäljning, av vilka endast $ 1600000000 kom från biodiesel. Detta antal skulle kunna hoppa till $ 7100000000 2015, säger Clean Edge, ett forskningsföretag i Portland, Ore. Men biodiesel har omedelbar överklagande i att det inte kräver ändringar av en dieselmotor. Det kräver också mycket mindre fossila bränslen att göra än, säg, majsbaserad etanol.

Biodiesel kommer från soja, palm eller olje fröväxter som raps och senap, samt från animaliska fetter. Majsolja kan också extraheras för bränsle. Vissa nystartade företag och universitetsforskare testar alger, vilket är attraktivt eftersom det inte skulle gräva i nationens råvara reserv.

Typiskt blandas med konventionell diesel, brinner biodiesel renare och släpper ut mindre föroreningar, inklusive kolmonoxid och partiklar. Flera faktorer driver tillväxt, inklusive en federal dom på lågsvavlig diesel, statliga uppdragen på förnybara bränslen och oro klimatförändringarna och beroende av utländsk olja.

Men de starkaste incitamenten är höga oljepriser och federala skattelättnader. "Om någon av dessa två fall, skulle branschens tillväxt saktar avsevärt, men skulle överleva", sade Eric Bowen, en advokat som hjälpte hittades San Francisco Biodiesel, som planerar att bygga raffinaderier baserat på utsmält animaliskt fett och återvunnen vegetabilisk olja från restauranger. "Men om båda faller bort, skulle biodieselindustrin på ett allvarligt problem."

Den federala punktskatten kredit, som syftar till att stävja föroreningar, erbjuder producenter och distributörer av biodiesel från jordbruket, som kommer från jungfru grödor oljor och animaliska fetter, $ 1 för varje gallon biodiesel de blandas med vanlig diesel. Detta innebär att även producenter som smälter sin 100 procent ren biodiesel med endast 1 procent av petroleumbaserade bränslen kan skörda krediten.

Mest biodiesel som säljs i USA är en blandning av 20 procent ren biodiesel och 80 procent vanlig diesel, kallat B20.

Hittills har kommersiella efterfrågan outpaced utbudet. Renewable Energy planerar att producera 460 miljoner liter från flera av sina anläggningar. Företaget knoppades av från en soja bonde kooperativ som heter West Central, som byggde sin första biodieselanläggning i Ralston, Iowa, 1996. Nile Ramsbottom, ordförande för förnybar energi, sade att han förväntade försäljning för att nå $ 740.000.000 under 2010, en ökning från 116.000.000 $ förra året.
Utan att bilda allianser och inte hantera risk mellan energi- och jordbruksråvaror, kommer många nystartade företag vackla, vissa branschexperter hävdar.

"Växter går upp överallt", säger Gene Gebolys, grundare av World Energy Alternatives i Chelsea, Mass. "Men enskilda anläggningar måste utgöra en del av ett nätverk där produkter kan komma till de bästa marknaderna." Företaget räknar med att överträffa $ 100.000.000 i försäljningen i år från att producera biodiesel från sojabönor, raps och animaliskt fett.

Den första biodiesel företag att få finansiering riskkapital var Seattle Biodiesel, som nyligen bytt namn till Imperium Renewables. Sedan våren förra året, har tre företag investerat $ 10 miljoner i företaget: Nth Power of San Francisco; Technology Partners i Palo Alto, Kalifornien .; och Vulcan Capital, som leds av Paul G. Allen, en av grundarna av Microsoft .

Imperium Seattle raffinaderi producerar fem milj liter per år, och företaget bygger ett raffinaderi i Grays Harbor, Washington., Kan producera 100 miljoner liter per år. Imperium köper nu sojaolja från mellanvästern, en kostsam affär. Men det är som söker grödor källor närmare hem.

En annan biobränsleföretaget, green Corporation , baserat i New York, meddelade i juni att den hade fått $ 22.000.000 från Cornell Capital Partners för sin GS AgriFuels division, mest för att bygga en anläggning som kommer att producera 45 miljoner liter bränsle per år.

Stora matberedare som Cargill och Archer Daniels Midland Company satsar stort på biobränslen. På energiområdet, Chevron är och BP hälla miljoner till biobränsle produktion eller förädling.

Små företag måste räkna med stora aktörer. Som Mr Gebolys av World Energy säger om biodiesel företag: "Det är fortfarande roligt, det är coolt, det är dynamisk och det är globalt. Och du får göra en insats. "


Bookmark and Share