Biobränslen kommer i efterfrågan

Av SUSAN MORAN

BARACK OBAMA är inte en bonde, men han tror på biodiesel och rösterna från jordbrukare som producerar sojabönor och andra grödor för det. Senator Obama, demokrat från Illinois, talade förra månaden vid ett evenemang för att fira planerna på en ny biodieselanläggning i Kairo, Illinois Hans närvaro var ett välkommet stöd för en spirande industri.

Nile Ramsbottom, av förnybar Group Energi i Ralston, Iowa.

Samma dag som Obama gick med i Energy Group Förnybar att tillkännage att den skulle bygga en 60-miljoner-gallon-ett-års raffinaderi, sade företaget att det hade samlat 100 miljoner dollar i finansiering, den största aktieinvesteringar i biobränslen hittills. Infusions kom från den amerikanska divisionen av Bunge Ltd , en stor matberedare; två riskkapitalfonder som kontrolleras av Natural Gas Partners i Irving, Tex; och ED & F Man Holdings Ltd, en global avlastare av korn.

Investeringen stryker hur biodieselindustrin är kommande ålder som efterfrågan på förnybara bränslen ökar. Verksamheterna sträcker sig från sojabönor bönder i Mellanvästern söker nya marknader för kustnystartade företag med en miljöuppdrag. Båda lägren är att locka ett flöde av pengar från riskkapitalister och företag lika.

Traditionellt dominerade sojabönor bönder biodiesel verksamheten, men nyligen ett bredare spektrum av entreprenörer är att gå med i förpackningen, skapar en nyfiken konvergens av miljöaktivister, bönder och investeringsbanker. Tillväxten under det senaste året har varit "fenomenalt, nästan skrämmande", säger Joe Jobe, vd för National Biodiesel Board, en branschorganisation.

Men möjligheten för entreprenörer att lyckas på lång sikt beror på mycket mer än hektar oljerika grödor eller djupa fickor, branschens aktörer och analytiker säger.

"Du behöver inte nödvändigtvis vara ett nationellt, men du behöver för att optimera distributionen inom din region," säger Mr Jobe.

Och du behöver för att göra högkvalitativa kommersiella biobränsle medan lovande jämn kvalitet till dina kunder, tillade han.

"En del människor säger att vem som helst kan göra biodiesel om han kan baka en kaka", sa Mr Jobe. "Har du någonsin bakat en kaka som omfattar metanol, natriumhydroxid och andra kemikalier som kan starta bränder?"

Cirka 76 kommersiella biodieselanläggningar är i produktion idag, upp från 22 år 2004. Den genomsnittliga företag driver en anläggning som ger 30 miljoner liter per år av bränsle och kostar upp till $ 20 miljoner att bygga. Vissa företag planerar raffinaderier som kan brygga upp till 100 miljoner liter per år.

Landsomfattande produktion av bränslet tredubblades i fjol över 2004 till 75.000.000 liter. Styrelsen bedömer att produktionen kommer att fördubblas i år, men Herr Jobe uppskattar att antalet kan uppgå till så mycket som, om inte mer, än 250 miljoner liter vid årets slut.

Det är fortfarande en droppe i havet jämfört med de nästan 140 miljarder liter bensin i USA förbrukar varje år. Det pales också i jämförelse med etanol. Förra året, marknad den globala biobränslen uppgick $ 15700000000 i försäljning, av vilka endast $ 1600000000 kom från biodiesel. Det antalet skulle kunna hoppa till $ 7,1 miljarder 2015, säger Clean Edge, ett forskningsföretag i Portland, Ore Men biodiesel har omedelbar överklagande i att den inte kräver ändringar av en dieselmotor. Det kräver också mycket mindre fossila bränslen att göra än, säg, majsbaserad etanol.

Biodiesel kommer från sojabönor, palm eller oljeväxter som raps och senap, samt från animaliska fetter. Majsolja kan också extraheras för bränsle. Vissa nystartade företag och universitetsforskare testar alger, vilket är attraktivt eftersom det inte skulle gräva i nationens råvara reserv.

Vanligtvis blandas med konventionell diesel, bränner biodiesel renare och släpper ut mindre föroreningar, inklusive kolmonoxid och partiklar. Flera faktorer som driver tillväxt, inklusive en federal dom på lågsvavlig diesel, statliga uppdrag på förnybara bränslen och oro för klimatförändringar och beroende av utländsk olja.

Men de starkaste incitamenten är höga oljepriser och federala skattelättnader. "Om en av dessa två fall, skulle branschens tillväxt dämpas betydligt, men skulle överleva", säger Eric Bowen, en advokat som hjälpte fann San Francisco Biodiesel, som planerar att bygga raffinaderier vid utsmält djurfett och återvunnen vegetabilisk olja från restauranger. "Men om båda faller bort, skulle biodieselindustrin på ett allvarligt problem."

Den federala punktskatt kredit, syftar till att stävja föroreningar, erbjuder producenter och distributörer av biodiesel från jordbruket, som kommer från jungfru grödor oljor och animaliska fetter, $ 1 för varje gallon biodiesel de blandas med vanlig diesel. Det innebär att även producenter som blandar sitt 100-procent ren biodiesel med endast 1 procent av petroleumbaserade bränslen kan skörda krediten.

Mest biodiesel som säljs i USA är en blandning av 20 procent ren biodiesel och 80 procent vanlig diesel, kallat B20.

Hittills har kommersiell efterfrågan snabbare än utbudet. Renewable Energy planerar att producera 460 miljoner liter från flera av sina anläggningar. Företaget knoppades av från en soja bonde kooperativ som heter West Central, som byggde sin första biodieselanläggning i Ralston, Iowa, 1996. Nile Ramsbottom, ordförande i förnybar energi, sade att han förväntade försäljningen nå $ 740.000.000 under 2010, en ökning från $ 116.000.000 förra året.
Utan att bilda allianser och inte hantera risk mellan energi-och jordbruksråvaror kommer många nystartade företag vackla, vissa branschexperter hävdar.

"Växter går upp överallt", säger Gene Gebolys, grundare av World Energy Alternatives i Chelsea, Massachusetts "Men enskilda anläggningar ska vara en del av ett nätverk där produkterna kan komma till de bästa marknaderna." Företaget räknar med att överträffa $ 100.000.000 i försäljning i år från att producera biodiesel från sojabönor, raps och animaliskt fett.

Den första biodiesel företag att erhålla finansiering riskkapital var Seattle Biodiesel, som nyligen bytte namn till Imperium Renewables. Sedan våren förra året har tre företag investerat 10 miljoner dollar i företaget: Nth Power of San Francisco; Technology Partners i Palo Alto, Kalifornien; och Vulcan Capital, ledd av Paul G. Allen, en av grundarna av Microsoft .

Imperium Seattle raffinaderi producerar fem miljoner liter per år, och företaget håller på att bygga ett raffinaderi i Grays Harbor, Washington, kunna producera 100 miljoner liter per år. Imperium köper nu sojaolja från mellanvästern, en kostsam affär. Men den söker grödor källor närmare hem.

En annan biobränsleföretaget Greenshift Corporation , baserat i New York, meddelade i juni att det hade fått $ 22.000.000 från Cornell Capital Partners för sin GS AgriFuels division, mest för att bygga en anläggning som kommer att producera 45 miljoner liter bränsle per år.

Stora matberedare som Cargill och Archer Daniels Midland Company satsar stort på biobränslen. På energisidan, Chevron är och BP häller miljoner till biobränsle produktion eller förädling.

Små företag måste räkna med stora aktörer. Som Mr Gebolys av World Energy säger av biodiesel företag: "Det är fortfarande kul, det är coolt, det är dynamisk och det är globalt. Och du får göra en insats. "


Bookmark and Share