Biobränslen kommer i efterfrågan

Av SUSAN MORAN

BARACK OBAMA är inte en bonde, men han tror på biodiesel och rösterna från jordbrukare som producerar sojabönor och andra grödor för det. Senator Obama, demokrat från Illinois, talade förra månaden på ett evenemang för att fira planerna på en ny biodieselanläggning i Kairo, Ill. Hans närvaro var en välkommen stöd för en spirande industri.

Nile Ramsbottom, i Energy Group Renewable i Ralston, Iowa.

Samma dag som Obama gick med i Energy Group Renewable i att tillkännage att den skulle bygga en 60-miljoner-gallon om året raffinaderi, sade företaget att det hade samlat 100 miljoner dollar i finansiering, den största aktieinvesteringar i biobränslen hittills. Infusions kom från den amerikanska divisionen av Bunge Ltd , en stor matberedare; två riskkapitalfonder som kontrolleras av Natural Gas Partners Irving, Tex .; och ED & F Man Holdings Ltd, en global avlastare av korn.

Investeringen stryker hur biodieselindustrin kommer av ålder som efterfrågan på förnybara bränslen ökar. Verksamheterna sträcker sig från sojabönor bönder i Mellanvästern söker nya marknader för kust nyetableringar med ett miljöuppdrag. Båda lägren är att locka ett flöde av pengar från riskkapitalister och företag lika.

Traditionellt dominerade sojabönor bönder biodieselbranschen, men på senare ett bredare utbud av entreprenörer är att gå med i förpackningen, vilket skapar en märklig samstämmighet i miljöaktivister, bönder och investeringsbanker. Tillväxten under det senaste året har varit "fenomenalt, nästan skrämmande", säger Joe Jobe, vd för National Biodiesel Board, en branschorganisation.

Men möjligheten för entreprenörer att lyckas på lång sikt beror på mycket mer än hektar oljerika grödor eller djupa fickor, branschaktörer och analytiker säger.

"Du behöver inte nödvändigtvis vara en nationell, men du behöver för att optimera distributionen inom din region," säger Mr Jobe.

Och du måste göra högkvalitativa kommersiella biobränsle samtidigt lova jämn kvalitet till dina kunder, tillade han.

"Vissa människor säger vem som helst kan göra biodiesel om han kan baka en tårta", sa Mr Jobe. "Har du någonsin bakat en tårta som omfattar metanol, natriumhydroxid och andra kemikalier som kan starta bränder?"

Omkring 76 kommersiella biodieselanläggningar är i produktion idag, en ökning från 22 år 2004 Den genomsnittliga verksamheten driver en anläggning som ger 30 miljoner liter om året av bränsle och kostar upp till $ 20 miljoner att bygga. Vissa företag planerar raffinaderier kan bryggning upp till 100 miljoner liter per år.

Rikstäckande produktion av bränslet tredubblats förra året under 2004 till 75.000.000 liter. Styrelsen bedömer att produktionen kommer att fördubblas i år, men Mr Jobe uppskattar att antalet skulle kunna nå så mycket som, om inte mer, än 250 miljoner liter vid årets slut.

Det är fortfarande en droppe i havet jämfört med de nästan 140 miljarder liter bensin i USA förbrukar varje år. Det pales också i jämförelse med etanol. Förra året, den globala marknaden biobränslen uppgick $ 15700000000 i försäljning, av vilka endast $ 1600000000 kom från biodiesel. Det antalet skulle kunna hoppa till $ 7100000000 år 2015, säger Clean Edge, ett forskningsföretag i Portland, Ore. Men biodiesel har omedelbar överklagande i att den inte kräver ändringar av en dieselmotor. Det kräver också mycket mindre fossila bränslen att göra än, säg, majsbaserad etanol.

Biodiesel kommer från sojabönor, palm eller oljefröväxter som raps och senap, samt från animaliska fetter. Majsolja kan också extraheras för bränsle. Vissa nystartade företag och universitetsforskare testar alger, vilket är attraktivt eftersom det inte skulle gräva i nationens råvara reserv.

Vanligtvis blandas med vanlig diesel, biodiesel brinner renare och släpper ut mindre föroreningar, inklusive kolmonoxid och partiklar. Flera faktorer driver tillväxten, inklusive en federal dom på lågsvavlig diesel, statliga mandat på förnybara bränslen och oro klimatförändringar och beroende av utländsk olja.

Men de starkaste incitamenten är höga oljepriser och federala skattelättnader. "Om en av dessa två fall, skulle branschens tillväxt dämpas betydligt, men skulle överleva", säger Eric Bowen, en advokat som var med och startade i San Francisco Biodiesel, som planerar att bygga raffinaderier baserade på utsmält djurfett och återvunnen vegetabilisk olja från restauranger. "Men om båda faller bort, skulle biodieselindustrin på ett allvarligt problem."

Den federala punktskatt kredit, syftar till att stävja föroreningar, ger producenter och distributörer av biodiesel från jordbruket, som kommer från jungfru grödor oljor och animaliska fetter, $ 1 för varje gallon biodiesel de smälter med vanlig diesel. Det innebär att även producenter som blandar sin 100-procent ren biodiesel med endast 1 procent av petroleumbaserade bränslen kan skörda krediten.

Mest biodiesel som säljs i USA är en blandning av 20 procent ren biodiesel och 80 procent vanlig diesel, kallat B20.

Hittills har kommersiella efterfrågan snabbare än utbudet. Renewable Energy planerar att producera 460 miljoner liter från flera av sina anläggningar. Företaget knoppades av från en soja bonde kooperativ som heter West Central, som byggde sin första biodieselanläggning i Ralston, Iowa, 1996 Nile Ramsbottom, ordförande för förnybar energi, sade att han förväntade försäljningen nå $ 740.000.000 under 2010, en ökning från $ 116.000.000 förra året.
Utan att bilda allianser och inte hantera risk mellan energi och lantbruk råvaror, kommer många nystartade företag vackla, vissa branschexperter hävdar.

"Växter går upp överallt", säger Gene Gebolys, grundare av World Energy Alternatives i Chelsea, Mass. "Men enskilda anläggningar ska vara en del av ett nätverk där produkterna kan komma till de bästa marknaderna." Bolaget räknar med att överstiga $ 100.000.000 i försäljning i år från att producera biodiesel från sojabönor, raps och animaliskt fett.

Den första biodiesel företag att erhålla finansiering riskkapital var Seattle Biodiesel, som nyligen bytt namn till Imperium Renewables. Sedan våren förra året har tre företag investerat $ 10 miljoner i bolaget: Nth Power of San Francisco; Technology Partners i Palo Alto, Kalifornien .; och Vulcan Capital, ledd av Paul G. Allen, en av grundarna av Microsoft .

Imperium Seattle raffinaderi producerar fem miljoner liter om året, och företaget bygger ett raffinaderi i Grays Harbor, Wash., Kunna producera 100 miljoner liter per år. Imperium köper nu sojaolja från mellanvästern, en kostsam affär. Men den söker grödor källor närmare hem.

En annan biobränsleföretag, green Corporation , baserat i New York, meddelade i juni att man hade fått $ 22.000.000 från Cornell Capital Partners för sin GS AgriFuels division, mest för att bygga en anläggning som kommer att producera 45 miljoner liter bränsle per år.

Stora matberedare som Cargill och Archer Daniels Midland Company satsar stort på biobränslen. På energiområdet, Chevron är och BP hälla miljoner till biobränslen produktion eller förädling.

Små företag måste räkna med stora aktörer. Som Mr Gebolys av World Energy säger om biodiesel företag: "Det är fortfarande roligt, det är coolt, det är dynamisk och det är globalt. Och du får göra en insats. "


Bookmark and Share